Кусок пирога

В далекие времена жил в одном городе кондитер. Несмотря на молодость, достиг он невероятных успехов в своем деле. Удивительно вкусными получались у него торты, а пирожные просто таяли во рту.

В лавку к нему регулярно наведывались самые знатные жители города, чтобы купить хрустящие булочки к чаю или заказать изысканный торт на именины. Но и про бедняков не забывал кондитер. Раз в месяц пёк он огромный сладкий пирог, резал его на кусочки и раздавал бесплатно.

Все любили и уважали доброго кондитера, а он души не чаял в своей молодой жене. Каждое утро вставал он до зари, чтобы порадовать любимую нежным пирожным или шоколадным печеньем, но она не ценила его стараний.

Жена кондитера была женщиной красивой, но избалованной и тщеславной. Больше всего на свете мечтала она попасть в высшее общество, да вот беда — судьба распорядилась иначе.

Женщину злило, что все вокруг восхищаются достоинствами её мужа, ведь свой брак считала она нелепой ошибкой: вместо того, чтобы танцевать на балах с прекрасными кавалерами, ей приходилось проводить целый день в кондитерской лавке, растрачивая понапрасну молодость и красоту.

Первым делом жена запретила кондитеру печь пирог для бедняков.

«Нечего переводить на них продукты!» — заявила она, и на робкие попытки мужа возразить, добавила: «Лучше купи мне новые туфли!»

На людей среднего достатка смотрела она безразлично, бедняков гнала прочь, и только, когда в лавку заходили знатные вельможи, расцветала на лице её приветливая улыбка. Эта заносчивость и сыграла с женой кондитера злую шутку.

Однажды, когда её муж возился на кухне над очередным шедевром, в лавку зашла богато одетая пара. Жена кондитера встретила их очень приветливо, и пока покупатели разглядывали вазы с пирожными и тортами, выставленные в витринах, предложила им бесплатно попробовать новый пирог, который совсем недавно испек её муж.

— Я тоже хочу попробовать кусок этого пирога, — раздался неожиданно скрипучий голос.

Жена кондитера так увлеклась богатыми посетителями, что даже не заметила, как в лавку вошла старая нищенка. Голова её, скрытая глубоким капюшоном, клонилась к полу, скрюченные пальцы сжимали клюку, а одежда была такой потрепанной и грязной, что хозяйка брезгливо поморщилась.

— Убирайся прочь! — воскликнула она. — Таким как ты не место в моей лавке!

— Нет же, — возразила старуха, — я слышала, что это лавка доброго кондитера, который угощает всех сладким пирогом.

Упоминание о добродетелях мужа ещё больше разозлило хозяйку.

— Уходи сейчас же, а то ты мне всех порядочных клиентов распугаешь! Ты получишь кусок пирога, только когда я сама испачкаю руки в муке, а этого не случится никогда! — зашипела она сквозь сжатые от злости зубы.

— Быть по сему! — громко и спокойно сказала старая нищенка, в тени капюшона зловеще сверкнули её глаза. Она направилась к двери, громко шаркая ногами и стуча клюкой.

После того, как за старухой закрылась дверь, собрались уходить и покупатели. И как хозяйка ни старалась их остановить, какими бы комплиментами ни одаривала, они ушли, так ничего и не купив.

Проснувшись следующим утром, жена кондитера, как обычно, ждала, что муж принесет ей в комнату кофе и сладости, но так и не дождалась. Разозлившись, стала она искать его и нашла лежащим в кровати. Лицо мужа было очень бледным.
— Я прождала тебя целый час! — возмущенно сказала она.

— Прости, моя милая, но я что-то плохо себя чувствую, — слабо улыбнувшись, ответил кондитер. — Наверное, просто устал. Я ещё немного отдохну и встану.
Но он не встал ни к обеду, ни к вечеру, ни на следующий день. Доктор, которого вызвали, сообщил хозяйке, что у кондитера тяжелая форма лихорадки, лекарств от которой пока не придумали. Всё, что он может, это прописать больному покой и микстуру от жара.

Поначалу жена кондитера не слишком волновалась. Подумаешь, лихорадка! Но когда в кондитерской стали заканчиваться сладости, а всё, что не было распродано, стало черстветь и портиться, её сердце тревожно забилось.

Клиенты, прослышав, что кондитер болеет, перестали наведываться в лавку, справедливо решив держаться от лихорадки подальше.

Жена кондитера совершенно не умела готовить, не говоря уже о том, чтобы самой испечь настоящий торт. И вот, сидя посреди опустевшей лавки и слушая гнетущую тишину, она вдруг вспомнила слова старой нищенки, которая просила пирог.
«Ах ты, старая ведьма! — воскликнула жена кондитера, — Это всё твои проделки! Но не дождешься ты пирога из моих рук!»

Позвала она работников, что помогали мужу на кухне, и велела им печь пироги да торты. Но ничего хорошего из этого не вышло. Как они ни старались, как не крутились, а только печенье подгорало, пирожное получалось сухим, пироги не хотели пропекаться, а крем прокисал.

Вот так, перепортив много муки, масла и яиц, осталась хозяйка, как и прежде, с пустыми витринами.

Поняла тогда жена кондитера, что без мужа ей не справиться. Стала лучше за ним ухаживать, но и это не помогло, на глазах угасал этот обычно здоровый и крепкий человек. По-настоящему испугалась женщина. Что если муж умрет? Придется тогда продать ей лавку, наниматься к кому-нибудь в услужение и влачить жалкое существование.

Решила жена кондитера найти старую ведьму и просить, чтобы та излечила её мужа. Взяла с собой часть пирога, что кое-как смогли испечь помощники, и отправилась искать нищенку. До самых сумерек пробегала она по всему городу, и когда уже совсем отчаялась, показали ей дорогу к дому, в котором жила странная женщина.

Нашла жена кондитера старую полуразвалившуюся избушку на краю города и постучала в дверь.

«Входи!» — ответил из-за двери знакомый скрипучий голос.

Женщина брезгливо толкнула дверь и вошла. И о чудо! Вместо ожидаемой затхлости и нищеты, попала она в светлую уютную комнату, устланную чистым ковром. Окна украшали красивые занавески, в воздухе царил едва уловимый аромат пряных трав, а над приветливым огнем в камине закипал чайник.

«Не стой у порога. Садись», — снова раздался скрипучий голос, но на этот раз говорила не старая нищенка, а весьма ухоженная пожилая женщина.

«Иногда всё не то, чем кажется», — сказала ведьма, заметив удивленный взгляд гостьи, а потом спросила: «Зачем ты пришла?»

Изумленная жена кондитера присела в кресло напротив и сказала: «Мой муж сильно заболел, а кроме него в городе некому делать самые вкусные сладости».
«Вот как? — удивилась старушка. — И причем тут я?»

«Это ты приходила к нам в лавку в образе нищей старухи, — ответила жена кондитера. — Ты виновата в его болезни!»

Ведьма расхохоталась, потом хитро сверкнув глазами, воскликнула: «А может, ты?! Ведь это ты пожалела дать кусочек пирога нищей старушке. Это ты не ценила своего мужа и завидовала тому, что все вокруг восхищаются им!»

«Это неправда!» — запротестовала женщина.

«Ну, может, и неправда, — вдруг согласилась ведьма. — Так зачем ты пришла?»
«Ты должна вылечить его!»

«Нет, — сказала старушка, — это ты мне кое-что должна».
Услышав это, жена кондитера достала из-за пазухи завернутый в бумагу пирог и протянула его ведьме.

«Вот твой пирог. А теперь верни здоровье моему мужу!»

Пожилая женщина неспешно развернула сверток, понюхала его содержимое и поморщилась.

«Зря ты пытаешься меня обмануть, — сказала она. — Ты обещала угостить меня пирогом не раньше, чем сама испачкаешься в муке. Этот пирог испекла не ты. К тому же, он не пропечен».

«Я не умею печь пироги. Я вообще не умею готовить, — призналась жена кондитера. — Но ведь тебе ничего не стоит вылечить моего мужа!»

«Возможно, — согласилась ведьма, — но ведь и тебе ничего не стоило дать мне тогда кусочек пирога. Твой муж поправится, только если ты угостишь меня пирогом собственного исполнения. И запомни, я люблю очень вкусные пироги. А теперь ступай, пришло время тебе кое-чему научиться».

Прибежала жена кондитера домой вся в слезах и стала жаловаться больному и совсем ослабшему мужу, как жестоко поступает с ними ведьма.

«Не печалься, — с улыбкой сказал кондитер, — возьми лист бумаги, я продиктую тебе рецепт отменного пирога».

«Но я не справлюсь», — испугалась женщина.

«Рецепт совсем несложный, — успокоил её супруг, — просто сделай так, как я тебе скажу».

Пришлось жене кондитера согласиться. Записала она рецепт и спустилась в кухню. Кое-как удалось ей смешать все нужные ингредиенты. Яйца не хотели превращаться в пышную пену, тесто то и дело прилипало к рукам, но всё же смогла она замесить его, выложить в форму и поставить в печь. Когда пирог зарумянился, женщина достала его, отрезала большой кусок и понесла ведьме.

Та, увидев бледную и перепачканную в муке жену кондитера, встретила её приветливо: «Неужели ты принесла мне к чаю кусочек своего замечательного пирога?»

«Да, уважаемая», — вежливо обратилась к ней жена кондитера и протянула сверток с пирогом.

Ведьма развернула его, внимательно осмотрела и понюхала пирог.

«Выглядит совсем неплохо!» — сказала она, отломила маленький кусочек на пробу и принялась сосредоточенно жевать.

Женщина замерла в нетерпении.

Но старушка вдруг покачала головой и разочарованно произнесла: «Разве я не говорила тебе, что люблю только вкусные пироги? Этот пирог вовсе не имеет вкуса».

«Не может быть».

«Попробуй сама».

Жена кондитера попробовала кусочек пирога, но вкуса в нём оказалось не больше, чем в бумажной салфетке.

«Но ведь я сделала всё так, как сказал мне муж».

Женщина, достала из кармана рецепт и протянула старухе. Та внимательно изучила листок и сказала: «Похоже, кондитер забыл сказать тебе про ещё один важный ингредиент».

«Что за ингредиент?!» — удивилась женщина.

«Да сущий пустяк… — махнув рукой, ответила ведьма, — здесь не хватает всего лишь капельки любви. Именно благодаря ей у твоего мужа получаются такие великолепные сладости».

«Но у меня нет никакой любви! — воскликнула жена кондитера со слезами на глазах. — Я не знаю, где её взять».

«Ступай домой, — спокойно посоветовала ей ведьма, — и поищи любовь в своем сердце».

Побежала расстроенная женщина домой, бросилась к ногам умирающего мужа и заплакала. Стало ей горько от того, что не увидит она больше его улыбающееся и доброе лицо, не принесет он ей утром пирожное, не заговорят о его талантах восхищенные покупатели. А всё потому, что не может она ему помочь.

«Что с тобой, милая?» — спросил муж и погладил её по голове.

И вдруг почувствовала женщина, что сердце её сжалось от тоски, и заплакала пуще прежнего, ведь когда находим мы в сердце своём любовь, бывает нам очень больно.

Но, вспомнив слова ведьмы, вытерла она слезы, поцеловала мужа и побежала на кухню. Всю ночь возилась жена кондитера у печи и так устала, что, достав пирог, едва добралась до комнаты и упала на кровать без сил.

Разбудили её громкие голоса, доносящиеся из лавки. Выглянула она посмотреть, что случилось, и обомлела. Лавка была полна посетителей, а муж, здоровый и румяный, угощал всех её пирогом.

«Пробуйте! Пробуйте! — говорил он восторженно. — Это моя любимая жена испекла».
Все пробовали, дивились и хвалили хозяйку. И почувствовала она, что капелька любви, добавленная в пирог, вернулась ей широким потоком.

«На этот раз твой пирог действительно удался» — услышала она рядом скрипучий голос ведьмы.

Та стояла совсем близко и с удовольствием лакомилась ароматным пирогом.

«Благодарю Вас», — сказала жена кондитера.

«За что же?»

«За науку», — тихо ответила женщина и со слезами радости на глазах обняла старушку.

С тех пор наступили в семье кондитера счастливые времена. Теперь жена его собственноручно раз в неделю пекла сладкий пирог для бедняков и, по слухам, получался он не хуже, чем у её мужа.